Le lancement de l'ATV-5 'belge' Georges Lemaître

ATV est synonyme de véhicule de transfert automatique. Il s'agit d'un vaisseau spatial non habité qui joue un rôle important dans le fonctionnement de la Station spatiale internationale.

L'ESA a baptisé sa cinquième et dernière "vaisseau cargo" du nom du belge Georges Lemaître, qui est aussi appelé le père de la théorie du Big Bang.

Sur cette page, vous trouverez plus d'informations sur les ATV en général et sur l'ATV-5 en particulier. 

Pour la page web "ATV" de l'ESA, le blog ATV et d'autres informations de base, cliquez sur les liens à côté de cet article. 

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Georges LemaîtreAccess the image

Informations de base

Cinq ATV ont déjà été lancés avec un lanceur Ariane 5 au port spatial européen à Kourou. Le premier véhicule de transfert automatique, qui a accompli un vol parfait en 2008, avait été baptisé Jules Verne, du nom de l’écrivain français de science-fiction.

Il a été suivi en 2011 par l’ATV-2, nommé Johannes Kepler, en l’honneur du mathématicien et astronome allemand. Lancé en 2012, le troisième ATV s'appelait Edoardo Amaldi, du nom du physicien et pionnier de l’espace italien. L’ATV-4, parti vers la station en 2013, portait le nom d’Albert Einstein.

Nommer le dernier véhicule de la famille, l’ATV-5, lancé en juillet 2014, d’après le physicien belge Georges Lemaître, père de la théorie du Big Bang, s’inscrit dans cette approche. Comme les autres, Georges Lemaître (1894-1966) symbolise la longue tradition qu'a l'Europe dans les domaines de la sciences, de la technologie et de la culture. 

Ce nom, proposé par la Délégation de la Belgique à l’ESA, a été approuvé par les membres du Conseil directeur de programme de l’ESA responsable de la Station spatiale au cours d’une réunion tenue les 14 et 15 février au siège de l’ESA à Paris.

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L'ATV-3 Edoardo Amaldi, lancé en 2012Access the image

A cette occasion, le Directeur général de l’ESA, Jean-Jacques Dordain, a déclaré : « Depuis les premières heures, la Belgique a été un des participants clés de l’aventure spatiale européenne. »

« Sa contribution aux programmes et aux activités de l’ESA en général, et à la Station spatiale internationale en particulier, a été une réussite pour la Belgique et pour l’ESA. »

« En baptisant l’ATV-5 d’après Georges Lemaître, nous honorons un scientifique belge de rang mondial, ayant joué un rôle clé dans le développement de nos connaissances sur les origines de l’univers. »

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Un ATV sous la coiffe d'un lanceur Ariane 5Access the image

Approvisionnement de la station spatiale internationale

La Station spatiale dépend des livraisons régulières de matériel d’expérimentation et de pièces détachées ainsi que de nourriture, d’air et d’eau pour son équipage.

Depuis 2008, un ATV transporte tous les dix-huit mois quelque 6 tonnes de fret vers la Station, en orbite à environ 400 km de la Terre.

Après son lancement à bord d'une Ariane 5 depuis le port spatial de l’Europe en Guyane française, l’ATV se dirige en mode automatique vers sa destination pour un amarrage de haute précision au module russe Zvezda de la Station.

L’ATV reste amarré à la Station pendant une durée maximale de six mois avant de s’en détacher et d’effectuer une rentrée dans l’atmosphère où il se consume inéluctablement avec plusieurs tonnes de déchets provenant de la Station.

Qui était Georges Lemaître ?

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Georges Lemaître a fait avancer notre compréhension de l'évolution de l'universAccess the image

Georges Lemaître est né le 17 juillet 1894 à Charleroi, Belgique. Il a obtenu son doctorat de physique et de mathématique en 1920 et a été ordonné prêtre en 1923.

Il a ensuite suivi une licence en astronomie à l’Université de Cambridge en Angleterre, et a étudié la cosmologie, l’astronomie stellaire et l’analyse numérique.

En 1925, après deux ans d’études à Harvard et au MIT (Etats-Unis), il revient en Belgique comme professeur à temps plein à l’Université catholique de Louvain, où il achève sa carrière.

En 1927, il a découvert une série de solutions à l’équation de la relativité d’Einstein, décrivant un univers en expansion plutôt qu’un Univers statique, et a donné la première estimation observationnelle de la constante de Hubble. Cette théorie a reçu plus tard le nom plus connu de théorie du « Big Bang ».

Georges Lemaître a obtenu le prix Francqui, la plus haute distinction scientifique belge, en 1934. Il est devenu membre de l’Académie pontificale des Sciences en 1936 et y est resté actif jusqu’à sa mort en 1966, peu après avoir appris la découverte du fond de radiation de micro-ondes cosmiques ou fond diffus cosmologique, corroborant sa théorie sur la naissance de l’Univers.

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