Cheops, la primera misión exoplanetaria de la ESA

6 febrero 2019

Representación artística de Cheops, el Satélite para la Caracterización de Exoplanetas, con un sistema exoplanetario de fondo.

En realidad, Cheops se situará en la órbita terrestre y estudiará los exoplanetas desde lejos, midiendo con precisión su tamaño a medida que pasan por delante de las estrellas anfitrionas. Estas mediciones, combinadas con información conocida sobre la masa planetaria obtenida a partir de observaciones independientes, permitirán estimar la densidad de cada planeta. Esto, a su vez, arrojará luz sobre la posible composición y estructura del planeta, indicando si es predominantemente rocoso o gaseoso, por ejemplo, o si tal vez posee un vasto océano. Cheops centrará su atención en estrellas brillantes que albergan planetas con tamaños entre la Tierra y Neptuno. La caracterización de estos mundos —muchos de ellos sin equivalentes en el Sistema Solar— es un primer paso básico para comprender la formación, el origen y la evolución de los exoplanetas en ese rango de tamaños.

Cheops allanará el camino a la próxima generación de satélites exoplanetarios de la ESA, con dos misiones más: Plato y Ariel, cuyo lanzamiento está previsto para la próxima década y que abordarán distintos aspectos de las ciencias exoplanetarias.

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